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【前沿】機器人護理老人是未來的趨勢嗎?

時間:2019-06-17 來源:機器人在線

現今,老齡化不斷加劇,護理人員的缺口不斷加大,而有部分科技公司觀察到了這一情況,并且利用機器人技術積極準備解決問題。盡管技術還不是很成熟、產品還有不少bug沒有修復,同時還存在人類護理和機器人護理究竟孰優孰劣的爭議,但這一行業仍舊方興未艾,而且,在可以預見的將來,隨著人力資源成本的進一步上升和護理人員缺口的不斷擴大,采用機器人可能是最好也最可行的辦法。



在以老年人護理創新為主題的科技博覽會——老齡未來大會(Aging Into the Future conference)上,數十個互動攤位吸引了投資者、醫療專家和老年人。但只有一個攤位前面排著隊。與會者耐心地站著,時不時地對著這款功能強大的設備發出嘖嘖贊嘆的聲音。有些人會對身邊的陌生人說:“簡直太可愛了”或者“太不可思議了”,還有人問自己什么時候才能有這樣一臺設備。


這個攤位憑什么有這么大的吸引力呢?


原因就是Tombot的設備Jennie——一只機器拉布拉多,它的動作和鼻子就像真的一樣。它不亂撒尿,不用吃東西,甚至連叫也不叫。所有這類假的毛茸茸的東西都是用來讓人們抱著玩兒的。Tombot創始人Thomas E. Stevens表示:“人們真的會對Jennie做出反應。但Jennie不是玩具,而是一種有益于健康的醫療設備。”


Tombot是眾多面向老年人銷售機器人伴侶、提供情感支持、日常幫助或通過人工智能進行遠程監控的創業公司之一。盡管這些機器人經常受到消費者和醫學專家的熱情追捧,但銷售這些機器人的公司卻發現自己面臨著一系列復雜的問題:如何才能最好地設計機器人設備來照顧老年人,并鼓勵人們在實際生活中使用它們?你如何才能創造出真正有用的東西,同時又不會讓人覺得毛骨悚然呢?機器人真的能取代人類護理人員嗎?


填補護理缺口

皮尤研究中心(Pew Research Center)的數據顯示,美國有4600萬老年人,預計到2050年這一數字將翻一番,屆時老年人口將占總人口的22%。與此同時,美國的醫療系統正面臨護理人員、護士和醫療專業人員短缺的局面。再加上嚴格的移民政策和低出生率,一些人可能會說,依靠技術來填補護理缺口自然而然的選擇——因此,大規模推廣機器人助手勢在必行。


Deborah Carr是一位老年專家,著有《Golden Years?: Social Inequality in Later Life》。她表示:“我們已經到了非常時期不得不行非常之策的時候了。”


日本是世界上人口老齡化最嚴重的國家。在美國,隨著年齡的增長,老年人可能會依賴移動輔助設備或Amazon Echo。Google Home和Amazon Alexa面對老年人做了很多廣告,展示了它們技術的廣泛應用。Carr解釋說,這很重要,但并不是所有老年人的需求都是一樣的,一些人需要藥物治療,另一些人只是想知道天氣如何。Carr表示:“我們經常把老年人視為一個大群體——但實際上這一個大群體中有許多不同的小群體。”


科技發現平臺Alz You Need的創始人Leda Rosenthal認為,一個新興的老齡化科技市場仍處于為不同的子群體設計產品的早期階段。這些創業公司中的大多數甚至沒有種子基金。在很大程度上,家庭養老通常依賴于普通技術,比如Calm和Headspace等冥想應用,或者Facebook上的互助小組。


Carr一再看到的一點是,成年人都有保持獨立的愿望,他指出,“這種愿望在老年人中仍然非常強烈”,尤其是上世紀的人,他們以自己的堅強和適應力為榮。他們不一定想要依賴自己的孩子,但他們確實需要幫助,他們中的許多人其實頗為孤獨。2014年,65歲至74歲的女性中有超過四分之一獨居,75歲至84歲的女性中這一比例躍升至42%,85歲及以上的女性中這一比例達到56%。


這些統計數據啟發了以色列創業公司Intuitive Robotics,后者開發出了ElliQ,這是一款智能機器人伴侶,可以與用戶實現全天候溝通,能夠提供約會提醒、幫助家人打視頻電話、建議出去散散步等服務,還可以通過播放一些隨機的事實或有趣的視頻介紹外面的世界。


它被宣傳為“快樂變老的伙伴”,看起來像是介于Wall-E和一個時髦的咖啡機之間的玩意兒。它可愛到足以讓人們產生溫暖的感覺,但閃亮的外表同樣很有人工智能的意味。


ElliQ極具個性化,它能感覺到主人有多想溝通,以及隨著時間的推移,主人更喜歡什么。這個小家伙是專為老年人設計的。Intuition Robotics的首席執行官Dor Skuler表示,研究表明一旦人們陷入孤獨的包圍中,抑郁、癡呆和死亡率上升等問題就會隨之而來。


ElliQ會在興奮的時候上下點頭賣萌,也會在需要道歉的時候低下頭。如果你愛的人發了一張照片,它會好奇地翻看。設計者的目的就是讓人感覺ElliQ栩栩如生,頗具表現力和直觀的肢體語言。


Skuler說:“它盯著你,播放音樂或者視頻,然后選擇跟你交流點兒什么。這種從時間和活動兩方面精心設計的結合,讓它感覺像是活的一樣。”


與現實相平衡

長期以來,我們一直對機器人在我們生活中應該扮演的角色提出疑問。關于“恐怖谷”的概念——產品與人類的相似程度和產品的怪異程度之間的關系——仍然存在相當多的爭議,從栩栩如生的玩偶、虛擬現實到計算機動畫不一而足。


擬人化的機器人有時候甚至會熟悉到引起人們反感或困惑的程度,從倫理上講,在栩栩如生的造物模仿和制造虛假依賴之間,該如何平衡?


以機器人伴侶為例,考慮到這類產品制造的初衷是為了與用戶密切合作,一些創業公司傾向于給產品設計出人性化或卡通化的外觀,以顯得過于友好和可愛。GenieConnect有碟狀的眼睛和企鵝狀的手臂,看起來更像是兒童頻道里某個動畫片的角色。同樣,Blue Frog Robotics設計的Buddy the Robot具有超大的動畫眼睛和夸張的面部表情。


Blue Frog Robotics公司的一名代表說,Buddy是為了與用戶建立情感紐帶。該公司表示,他們的研究發現,要克服人們對家中機器人的恐懼和懷疑,它必須看起來友好。受日本“卡哇伊”文化的啟發,他們將科幻電影中一些可愛角色的元素用在了Buddy上。


然而,Intuition Robotics顯然將ElliQ塑造成一個擁有機器人聲音的時尚消費電子設備。ElliQ沒有手,沒有臉,甚至沒有眼睛。Skuler強調說:“我們不想讓年長的成年人感到困惑,認為它比實際的更復雜,或者對系統的智能程度或它是電子產品的事實產生錯誤的預期。它不是狗,也不是人。所以我們也沒必要假裝它是。”


Intuition Robotics委托Fuseproject創始人兼設計師Yves Béhar設計了一款機器人,它既充滿了皮克斯臺燈(Pixar lamp)的魅力和強大的個性,又沒有落入玩具或小玩意的窠臼。它不僅優雅,而且很容易融入用戶的家庭。它的一舉一動體現的是微妙的動作,而不是過分夸張的行為。


總體來說,Intuition Robotics不想讓觀眾變得幼稚。


Béhar說:“我們要設計出真正服務于那些目前無法很好地享受到技術紅利的人的機器人,而老人無疑是我們的目標群體之一。我們的產品,當它們登堂入室后,能夠融入整個環境,而不是喧賓奪主。”


Béhar并不想制造出一種情感上的拐杖。因此,ElliQ更能反映出一種健康的關系,一些你喜歡的、實際的東西,“而不是你情感上依賴的東西。”


每個人都有自己的機器人

獨立的老年人可能不會追求令人毛骨悚然的現實主義,但那些患有神經疾病或嚴重疾病的人呢?這種過于逼真的模型可能只適用于那些迫切需要情感關懷的人,即使它是電池驅動的。


例如,Tombot的毛絨玩具Jennie就是專門為老年癡呆癥患者設計的。據估計,大約有1500萬美國老年人要么患有癡呆癥,要么患有癡呆癥前的輕度認知障礙。嬰兒潮時期出生的人可能會使需要進入養老院的老人數量增加75%,到2030年將達到230萬。“我們不是為健康的老年人,” Stevens表示,“而是為那些別無選擇的人打造產品。”


研究人員認為,大多數被診斷為癡呆癥的人,無論是在身體上還是心理上,都可以通過形成一種情感依戀而受益,無論是對物體還是動物。然而,寵物的擁有率在75歲之后急劇下降,因為許多老年人無法照顧活的動物。


Tombot和Jim Henson動物商店的動物電子學專家一起設計了一只逼真的機器狗,它可以融化老年人的心。該公司創始人表示,他還調查了數百名老年人,以更好地了解他們對科技產品的偏好。Stevens說:“現實主義,這個很重要。老人們喜歡真實的質感。但最重要的是,他們更喜歡現實的行為。”


與競爭對手的產品或多或少是機械玩具不同,Tombot的設計是為了模仿活體動物的實際運動能力。它能理解語音指令并識別聲音。Tombot還能感覺到它被觸摸的位置和方式,而且反應是隨機的,這增加了它的新奇感。(它的軟件是可更新的,因此功能將不斷擴展和改進。)


Stevens說:“我們的產品會選擇在特定的時間做什么,而不是一遍又一遍地重復同樣的行為。”


Tombot的早期發現表明,老年人實際上更喜歡機器人而不是活體動物。這是因為真正的狗可以選擇何時與人類互動,而老人們更希望自己可以選擇何時與機器人互動。Stevens說,已經有許多養老院、高級日托中心和一家不知名的連鎖醫院打算為會員購買它們的產品。Tombot的預購價格為449美元,將于2020年3月發貨。


Stevens說:“如果你把所有的科技產品歸為一個類別,并聲稱這是為老年人設計的,你就會明白為什么這么多產品都毫無起色了。而我們特別關注那些無法照顧活體動物的人的問題。”


殘忍的替換?

使用機器人來補充、甚至取代人類護理人員是否合乎道德?人工智能專家、Google China前負責人李開復博士曾公開抨擊使用人工智能照顧老年人,尤其是在情感能力方面的行為。


他最近在一次采訪中說:“老年人真的很想與他人交流,我認為讓他們與原始的、虛假的、沒有生命的、沒有情感的機器人交流是一件殘忍的事情,身為人類,我們不應該這么做。”


也有人開始思考機器人對老年人的影響,尤其是在沒有任何長期研究的情況下。我們能相信這些新技術嗎?隱私問題怎么辦呢?從長遠來看,機器人將如何影響用戶呢?


Intuition Robotics目前正在進行一項關于人類和社交機器人之間關系的臨床研究。這家創業公司與老齡化+大腦健康創新中心(Centre for Aging + Brain Health Innovation)合作,研究機器人伴侶如何減少老年人的孤獨感。


由于有對數百名實驗對象觀察的經驗,Skuler仍然保持樂觀。他表示,ElliQ的所有者不僅將該產品視為一種設備,而且幾乎將其視為生活中的一個新“實體”。“你可以用‘實體’這個詞,也可以用‘存在’這個詞,”他若有所思地說,“它既是設備,又是‘活生生的’實體。”


不過,現在說這個新興行業將如何走出困境還為時過早。即使是設計得最好的機器人也能充分替代人類護理人員嗎?這個答案有很多依據。日本是機器人服務行業的領導者,預計到2035年,僅日本國內的機器人產業就將增長到每年近40億美元。


Carr認為,盡管這些產品中有一些預計會出現問題,但終究會有別無選擇的消費者存在。她說,人類可能是更好的照顧者,但隨著人類護理員變得越來越少,“技術可能是我們解決這類問題最好的選擇。”

關鍵字: 機器人 市場動態
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